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Le Courant

Automne 2008 | 10

Pourquoi Richard Baldwin Sr a-t-il fondé Coaticook

Yves Robillard

J'ai toujours entendu dire de Richard Baldwin Sr qu'il avait découvert le site de Coaticook par accident en cherchant un endroit agréable pour pêcher, alors qu'il vivait à côté du Lac Lester. Un article du Daily Record de Sherbrooke du 29 août 1911 donne à penser que Richard Sr avait raison de chercher de nouvelles sources d'approvisionnements car les récoltes des années 1815-1816 avait été catastrophiques. Dans cet article, on raconte l'histoire de John Belknap (1771-1843) qui en 1817 vient visiter son ami Levi Locke (1780-1837) dans la région de Barnston-Ouest. Longeant l'Indian Stream, puis la rivière Coaticook, John Belknap découvre plusieurs endroits où le courant était suffisamment intéressant pour permettre la construction de moulins. Passant par Barford et Barnston, il constate que de nombreux défrichement (clearing) ont été abandonnés par ceux qui les avaient faits, découragés des saisons froides de 1815 et 1816. Un autre article (sans mention de provenance) intitulé « 1816 : One summer to forget » relate qu'en juin 1816, il y avait eu 10 pouces de neige et qu'en juillet et août, le froid avait été encore pire. Peut-être Richard Sr a-t-il entendu le récit de John Belknap des terrains vacants dans Barford et cela l'a incité à explorer la région. Toujours est-il qu'en 1818, il construit une cabane à l'endroit où est la Caisse populaire des Verts Sommets à Coaticook, et commence la construction d'un barrage avec Vester Cleaveland, tout près du pont de ciment de la rue St-Paul.
Je pense que c'est en 1820 que Richard Sr installe sa famille sur les lots 16 et 17 du rang 9 du Canton de Barford (aujourd'hui le 131, rue St-Jacques sud). Baldwin's Mills sur la carte Bouchette de 1816 a comme nom Morrough's Mills (du nom de l'associé et neveu de Robert Lester, celui à qui fût concédé en 1801 la plus grande partie du canton de Barnston). Pendant ce temps, que fait le père de Richard Sr, Lévi Baldwin Sr? Sa première épouse, Expérience Goff est morte en 1815 à 56 ans. C'est la même année que les Bartlett (les premiers colons du canton) quittent la région pour Melbourne: peut-être à cause du climat! Levi a 62 ans en 1815. Vivait-il avec son fils Richard Sr ou dans sa maison du lot 15, rang 6 (Adrien Chabert, 1540, ch. Baldwin-Barnston)? Peut-être n'a-t-il jamais vécu avec Richard Sr, et est toujours demeuré au lot 15, rang 6, malgré ce qu'en dit Hubbard dans son « Forest and Clearings ». Il n'y a aucun Baldwin à Morrough's Mills dans le recensement de 1825. Toujours est-il que Levi Sr se remarie à 66 ans en novembre 1819 avec Abigail Mills, femme assez jeune pour lui donner trois enfants. Peut-être qu'étant seul, il avait besoin d'une compagne? Le couple vivra sur le lot 15 du rang 6 et c'est là qu'on le retrouve dans le recensement de 1825. Levi vit dans l'entourage de son fils Lotes, lot 15, rang 6, de Vester Cleaveland, lot 15 rang 5, de Josiah Wheeler, lot 16, rang 5 et de Walter Buckland lots 18 et 19 du rang 7.

Je crois que c'est Richard Baldwin Sr avec ses 2 beaux-frères Joseph Drew et John Lamb Jr, tous trois de Morroght's Mills qui ont incité un grand nombre de gens de la place et des environs immédiats (New Boston, lots 6 et 7, rang 10) à aller fonder la future Coaticook, pour avoir des meilleures conditions de vie, pour que ne se reproduise plus la famine de 1816. Coaticook a été fondée par des gens de Baldwin's Mills parce qu'ils avaient faim.

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